Avant Arte

“Om succesvol te worden, moet je jezelf eerst bewijzen. Dat hoeft niet altijd iets op te leveren.”

Interview met Curtis Penning — medeoprichter van Avant Arte.

Avant Arte

Christian en Curtis van Avant Arte kennen elkaar uit Almere sinds ze ongeveer 8 jaar oud waren. Ze hebben naam voor zichzelf gemaakt in de kunstwereld, zónder relevante opleiding of achtergrond. Curtis: “Als je uit Almere komt, sta je 1-0 achter als het op kunst aankomt.” Desondanks hebben ze 1,7 miljoen volgers op Instagram en staan ze in 30 under 30 van Forbes, de lijst van de meest invloedrijke jonge mensen in hun vakgebied.

Wat begon als het onderzoeken van hun interesse, heeft inmiddels een concreet doel: kunst beschikbaar maken voor mensen die het zich normaliter niet kunnen veroorloven.

“Als je uit Almere komt, sta je 1-0 achter als het op kunst aankomt.”

Curtis Penning medeoprichter van Avant Arte

Avant Arte schilderen label To Curtis and Christian

Geld, auto’s en champagne

Het is allemaal begonnen toen ze een paar jaar geleden naar artiesten als Jay-Z en Kanye West luisterden. "Hun raps over geld, auto’s en champagne waren niet zo moeilijk te begrijpen, maar als het over kunst ging wisten we van niks. Dus gingen we ons erin verdiepen. In Almere heb je echter geen musea of galleries. Dus gingen we zoeken op internet. Ik kwam erachter dat de albumhoezen van Kanye West van bekende kunstenaars zijn, zoals ‘My Beautiful Dark Twisted Fantasy’ van George Condo. Hier hoop ik ooit een werk van te kunnen bezitten.”

Duizenden volgers per dag

In eerste instantie stonden de bevindingen in een document, maar Christian en Curtis vonden dat dit niet genoeg was. Ze besloten hun interesses en bevindingen online te delen. Eerst op Tumblr en later op Instagram. En met succes: er komen duizenden volgers per dag bij. Ze delen alles wat ze tof vinden, zo’n 3 kunstwerken per dag. Wat levert dat eigenlijk op? “Helemaal niets. Er zijn influencers die veel geld verdienen door zich te laten sponsoren op Instagram, maar wij vinden dat dat ten koste gaat van onze geloofwaardigheid.”

Avant Arte medeoprichter Curtis Penning toont Mollie het Instagram van het bedrijf

Toch besloten ze op een dag dat het de moeite waard was om er meer uit te halen. Curtis: “Om succesvol te worden, moet je jezelf eerst bewijzen. Dat hoeft niet altijd iets op te leveren. Maar als je geld kunt verdienen met iets dat je leuk vindt, dan moet je het doen.”

“Er zijn influencers die veel geld verdienen op Instagram, maar wij vinden dat dat ten koste gaat van onze geloofwaardigheid.”

Curtis Penning medeoprichter van Avant Arte

Afdrukken van kunstwerken

In 2017 werd het duo gevraagd om een show in Londen te helpen organiseren. Curtis: “Er kwamen echt ziek veel mensen op af. Helaas waren dat maar twee groepen: hipsters voor de gratis drank en bankers die binnen no-time alle kunst kochten.” Een groot succes, maar de kunst werd nog steeds gekocht door een selecte, rijke doelgroep.

Avant Arte toont Mollie hun verzendkisten

Daarop besloten ze een webshop te beginnen met limited editions: hoge kwaliteit afdrukken van kunstwerken, in een gelimiteerde oplage. Voor het origineel betaal je prijzen tot in de miljoenen euro’s, hier beginnen de prijzen bij €400. "Het gaat om de kwaliteit, maar ook om de exclusiviteit. We printen bij de beste printer in Londen, het komt heel dicht bij het origineel, maar voor een fractie van de prijs. We worden regelmatig benaderd door kunstenaars, maar uiteindelijk verkopen we vooral dingen die we zelf tof vinden. Het moet een interessante mix tussen high-end en onbekende kunstenaars blijven. Uiteindelijk is de kunstwereld niet zo groot, het is veel word of mouth.”

“Je moet je eerst bewijzen”

Wat voor kunstenaars geldt, geldt ook voor klanten. “Je moet je eerst bewijzen. Vooral op kwalitatief vlak. We doen er handschoentjes bij en een certificaat. Zo kom je verder.”

Avant Arte toont Mollie hun hoogwaardige prints en de speciale handschoenen die ze met al hun stukken versturen

Dat het werkt blijkt al tijdens het interview. Curtis krijgt een email van een klant, een heel enthousiast bericht met foto’s van het kunstwerk in zijn huis in Hong Kong. "Zulke reacties krijgen we vaak. Met een groot deel van de klanten hebben we dan ook wekelijks persoonlijk contact. En als we de kans krijgen proberen we langs te gaan, óók als dat in het buitenland is.” Daarnaast sturen ze inspiratie door. Bijvoorbeeld over kunstenaars die de moeite waard zijn om te volgen, zoals Cai Guo Qiang, die kunst maakt met vuurwerk. Zo komen Christiaan en Curtis ook in aanraking met andere scenes dan puur kunstliefhebbers. “Fashion of sneakers wordt door sommige mensen ook als kunst gezien. Als jij dat mooi vindt, wie ben ik om daar wat van te vinden? En zij zijn ook een interessante doelgroep voor Avant Arte.”

“Met een groot deel van de klanten hebben we wekelijks persoonlijk contact.”

Curtis Penning medeoprichter van Avant Arte

Heel veel traffic

Zo heeft Avant Arte zich ontwikkeld tot een professioneel bedrijf met zo’n tien mensen in dienst. Een van de uitdagingen van Avant Arte is de verkoop in pieken. “Bij de laatste launch waren alle werken binnen 20 seconden uitverkocht. Op dat moment is er heel veel traffic naar de site. Alles moet goed voor elkaar zijn, óók op betalingsvlak.

afdrukken van hoge kwaliteit op Avantarte.com mogelijk gemaakt door Mollie Payments

We hebben relatief weinig transacties per maand, dus dingen als fees zijn voor ons niet doorslaggevend. Security is dat wel, want het gaat om forse bedragen, betalingen die van overal ter wereld komen. Dat zijn dan ook vaak creditcardtransacties. Ik dacht in eerste instantie dat ik voor goede security alleen bij een heel groot bedrijf terecht zou kunnen. Veel webshopeigenaren die ik ken gebruiken Mollie voor hun betalingen en toen ik me erin ging verdiepen, kwam ik erachter dat security bij Mollie heel goed op orde is. Daarnaast is ook de klantenservice heel relaxed, dat gaat heel snel, maar eigenlijk hadden we dat alleen helemaal in het begin nodig.”

“Security is bij Mollie heel goed op orde.”

Curtis Penning medeoprichter van Avant Arte

Geld is geen drijfveer

Als we vragen wat de plannen voor de toekomst zijn, geeft Curtis een opvallend antwoord: "Credible worden in de kunstwereld, we willen nog veel beter worden. Maar we hebben al heel veel bereikt. Er zijn legio mensen die ons volgen waar ik zelf altijd naar op heb gekeken. Dat geldt ook voor onze klanten, als ik je vertel met welke mensen ik allemaal afspraken gehad heb, dan zou je het niet geloven.” Toch is geld geen drijfveer. “Dat is het nooit geweest. Zeker de eerste paar jaar had ik met gewoon werken een stuk meer verdiend. Wat mij betreft moet je vooral doen wat je leuk vindt en als je bereid bent veel te leren, dan word je vanzelf succesvol.”

Klaar om aan de slag te gaan? Maak een account aan of neem contact op.

"Ik had die dingen nooit in een businessplan durven zetten." — Anne, Vedder & Vedder